dolfijnen

Wanneer dolfijnen moeten vluchten, verbruiken ze zoveel energie dat ze sneller aanspoelen en sterven. Dat blijkt uit onderzoek van Amerikaanse biologen dat vandaag in Journal of Experimental Biology verschijnt.

Een sprintje trekken kost veel energie. Je hapt al snel naar adem om aan de zuurstofbehoefte van je spieren te kunnen voldoen. Voor dolfijnen en walvissen is naar adem happen onmogelijk als ze snel zwemmen onder water. Dat maakt sprinten om te ontkomen aan gevaar tot een flinke uitdaging voor de zeezoogdieren. De Amerikaanse bioloog Terrie Williams en collega’s onderzochten hoeveel energie het sprinten de dieren kost.

Energieverbruik hoger bij vluchten

Om daar achter te komen, maten de biologen bij tuimelaars, in een bassin, hoeveel kracht het door het water bewegen van de vinnen kost en hoeveel zuurstof ze hierbij verbruiken. Bij normale snelheid verstoken de dolfijnen per slag ongeveer 3,31 joule per kilo lichaamsgewicht. Zwemt de dolfijn op maximale snelheid, dan verdubbelt het energieverbruik.

Met deze resultaten berekenden de onderzoekers dat vooral de zeldzame spitssnuitdolfijnen veel energie verbruiken als ze moeten vluchten. Om snel weg te komen, moeten de dieren een constante slag gebruiken en kunnen ze niet rustig doorglijden. Daarmee stappen ze af van de strategie die ze normaal gebruiken om extreem diep te kunnen duiken met de zuurstof van een hap adem. Snel wegzwemmen resulteert voor de dieren in een toename van 30,5 procent in energiegebruik.

Herrie wordt noodlottig

Williams en collega’s denken dat de noodzaak om te vluchten voor door mensen gemaakte herrie als het geluid van motoren en sonars van schepen, dolfijnen en walvissen noodlottig kan worden. Als de dieren wegzwemmen van het lawaai, zwemmen ze sneller dan gebruikelijk en raken ze uitgeput. Dit zou een van de redenen kunnen zijn waarom walvissen en dolfijnen stranden en op het land sterven.

Terrie Williams et al. Swimming and diving energetics in dolphins: a stroke-by-stroke analysis for predicting the cost of flight responses in wild odontocetes. Journal of Experimental Biology, 15 maart 2017.