Nieuwsbrief

Blijf wekelijks op de hoogte van het beste uit De Kennis van Nu en het laatste nieuws!

MELD JE AAN
Weerkaart Earth

Als er volgens NOS-weerman Peter Kuipers Munneke één weerkaart bestaat die er prachtig uitziet, dan is dat de website Earth. NPO Wetenschap kon met de maker van de inmiddels wereldberoemde interactieve weerkaart spreken. En Kuipers Munneke laat zien in welke mate de website toepasbaar is voor het Nederlandse weer.

De volgende orkaan zien ontstaan? El Niño in real time voor je ogen zien afspelen? De smog boven Nederland of Oost-China zien hangen? Het woestijnzand uit de Sahara zien wegwaaien? Of gewoon kijken vanuit welke hoek de wind in Nederland komt aanvliegen? Het kan allemaal met Earth, een duizelingwekkend mooie interactieve kaart die op basis van verschillende Amerikaanse computermodellen de weer-en klimaatverschijnselen op aarde simuleert én voorspelt. Met de volgende link kun je vijf weersverschijnselen bekijken die wij al gevonden hebben.

Met zoveel moois zou je het misschien niet denken, maar toch is ‘Earth’ het kindje van slechts een persoon: Cameron Beccario, een Amerikaanse computerprogrammeur in Japan. Ons respect voor de man groeide alleen maar verder, toen we van hem hoorden in welke omstandigheden hij de website ontwikkelde.

Beccario: ‘In het najaar van 2013 werd ik in Japan werkloos. Ik hoopte ik iets te kunnen creëren waarmee ik als computerprogrammeur mijn kansen op werk kon vergroten, maar tegelijkertijd had ik nog totaal geen ervaring met Javascript, HTML, of CSS. Eerder al was ik echt onder de indruk van een website waarmee je de windstromen in Amerika kunt bekijken. En bijgevolg besloot ik om een soortgelijke site voor Tokyo te maken, de stad waar ik leef. Niet veel later kreeg ik daarmee heel veel aanvragen van mensen die ook zo’n website wilden voor hun eigen regio. Daarom dacht ik tenslotte, waarom zou ik niet zo’n windkaart voor de hele wereld maken?’

Vanaf het moment dat Earth eind 2013 gelanceerd werd, voegde Beccario er steeds meer weerfenomenen aan toe en werd zijn website steeds meer bekend. Al Gore, de Wereld Meteorologische Organisatie (een VN-instelling), de NASA, Wired, allen hebben ze hun grootste waardering uitgedrukt voor Beccario’s website. Uit de respons die hij krijgt, leidt Beccario eveneens af dat zijn publiek erg divers is: klimaatwetenschappers, meteorologen, astronauten, leerkrachten, ornithologen (vogelonderzoekers), piloten en zelfs zeilers en surfers.

Niet alleen populaire tv-media zoals Skynews de kaart regelmatig laten opdraven om er bepaalde weerverschijnselen mee te illustreren, prestigieuze wetenschappelijke tijdschriften doen er regelmatig precies hetzelfde mee. Earth pronkte vorige maand zelfs nog op de cover van Nature Climate Change.

Waar belastingsgeld allemaal goed voor is
Maar als je nu begint denken dat er weer een Amerikaan de weg naar El Dorado heeft gevonden, dan heeft Beccario een ontnuchterend feitje voor je. ‘Earth heeft me wel geholpen om aan een nieuwe job te raken, maar voor de rest verdien ik er helemaal niets aan. Ik betaal de onkosten zelfs voor het grootste deel uit eigen zak, ongeveer zo’n veertig dollar per maand.’

Beccario zou er niets op tegen hebben mocht hij er iets mee verdienen, maar toch hij heeft er ook z’n bedenkingen bij. ‘De weerdata die de site gebruikt komen allemaal van numerieke weermodellen die door de Amerikaanse belastingbetaler gefinancierd worden en voor iedereen online beschikbaar zijn. Zouden diezelfde mensen dan voor mijn site moeten betalen? Daarnaast vind ik het absurd om de site vol te stouwen met reclame, wanneer ik mensen enkel de wonderen van aardwetenschappen wil laten ontdekken. Earth moet mooi blijven om naar te kijken.’

Temperaturen Europa Earth nullschool Becarrio

Nederland onder de loep
Het is een beetje gênant, maar uit een gastcollege (36:10) dat Beccario vorig jaar aan de universiteit van Winchester gaf, wordt duidelijk dat hij toen nog niet wist waar Nederland precies ligt. En dat terwijl wij juist bijzonder graag zouden willen weten hoe nauwkeurig Earth de situatie in Nederland weergeeft. Maar helaas, toen we Beccario er naar vroegen moest hij het antwoord wat schuldig blijven. Desondanks gaf hij ons wel twee bijzonder nuttige tips voor wanneer we Earth gebruiken.

Beccario: ‘Hoe meer je inzoomt, hoe groter de kans dat Earth er naast zit. Je kunt er dus niet de temperatuur in je dorp of een lokale windhoos mee bekijken. Dat komt omdat de computermodellen de realiteit zo goed mogelijk proberen te benaderen, maar niet perfect zijn. Ten tweede denken mensen ten onrechte heel vaak dat de kaart hen laat zien hoe wind- en zeestromingen door de tijd heen evolueren. Het is best een technisch verhaal, maar toch wil ik sterk benadrukken dat hoewel de stromingen wel een bepaalde richting aanwijzen, ze enkel een momentopname van de situatie zijn, afhankelijk van het tijdstip dat je op de kaart hebt aangeduid.’*

Peter Kuipers Munneke to the rescue
Dat is zeker goed om te weten, maar een echt antwoord op onze vraag hebben we hiermee nog altijd niet. We hadden het daarom niet beter kunnen treffen dat onze eigen beste NOS-weerman Peter Kuipers Munneke zo vriendelijk wilde zijn om eventjes zijn licht over de website te laten schijnen. Ook hij is er van overtuigd dat je voor een lokale weersverwachting beter een regionaal weermodel kunt gebruiken.

‘In grote lijnen is Earth voor Nederland enigszins nauwkeurig. De windvelden zijn veruit het meest betrouwbaar, zeker in een vlak land zoals het onze. Maar vooral bij temperaturen en luchtvochtigheid kan het er soms flink naast zitten. Bovendien heeft het Europese ECMWF- weermodel een hogere resolutie en is het in vele gevallen superieur aan de Amerikaanse. Maar van die data maakt Earth geen gebruik.’

Daarnaast hebben weermodellen volgens Kuipers Munneke sowieso hun beperkingen hebben: ‘ze tonen alleen modelvelden en geen waarnemingen. Zo'n model kan daarom vooral in de grenslaag, de onderste 10-30 meter van de atmosfeer, behoorlijk de mist ingaan. Een echte weerman moet dit dus compenseren door het gebruik van grondstations, satellieten, weerballonnen, en natuurlijk een goede dosis ervaring.’

Maar ondanks al deze nuancering is de NOS-weerman een grote fan van de site. Kuipers Munneke: ‘Het aantrekkelijke aan Earth is natuurlijk de Apple-achtige navigatie en visualisatie. En om weerfenomenen over de hele aardbol te bekijken is het echt een prachtige website.’

Wil jij een aantal van die weerfenomen beter kunnen bekijken? Klik dan op deze link.

Vincent Van Gogh Sterrennacht
Earth Nullschool Net Cameron Starry Night Van Gogh Beccario bobsyauncle

Een fan op twitter vond de windpatronen van Earth bijzonder veel lijken op de sterren uit Vincent Van Gogh’s Sterrennacht. Hij maakte er daarom een aangepaste versie van. En geef toe, de gelijkenis is best wel treffend. Trouwens: Beccario mocht Nederland dan eerst niet weten te liggen, maar het schilderij kende hij meteen!

Technische noot:

* Om meer precies te zijn geeft Earth ‘stroomlijnen’ weer in plaats van ‘stroombanen’. Volgens het woordenboek van Samsamwater zijn stroomlijnen ‘lijnen waarvan de richting in ieder punt de richting van de gemiddelde (-)snelheid aangeeft die op een gegeven tijdstip bestaat.’ Een stroombaan of stromingsweg is het traject dat een bewegend deeltje beschrijft. 

Ontdek meer in de special