Nieuwsbrief

Blijf wekelijks op de hoogte van het beste uit De Kennis van Nu en het laatste nieuws!

MELD JE AAN
neus

We kunnen veel meer geuren van elkaar onderscheiden dan tot nu toe werd gedacht.

Al sinds de jaren twintig wordt aangenomen dat we maximaal tienduizend geuren van elkaar kunnen onderscheiden. Hiermee zou ons reukvermogen veel minder krachtig zijn dan de rest van onze zintuigen. Maar na nieuwe experimenten blijkt dit niet zo te zijn, we kunnen meer dan een biljoen geuren onderscheiden en zijn dus blijkbaar toch niet van die slechte ruikers.

Oude schatting verre van juist 
Om te bewijzen dat de oude schatting verre van juist is, hebben Amerikaans onderzoekers een groep proefpersonen 264 sets van drie buisjes voorgezet. In deze drie buisjes zaten mengsels die waren samengesteld uit 10, 20 of 30 verschillende geurstoffen. Twee van de drie buisjes bevatten precies hetzelfde mengsel, het andere week af. In hun eigen tempo roken de proefpersonen aan deze buisjes en probeerden te bepalen welke van de drie buisjes afweek van de andere twee.

Aan de hand van deze testen is een nieuwe berekening gemaakt die een schatting geeft van het aantal stoffen dat de menselijke neus kan onderscheiden. Duizend miljoen lijkt misschien een heel groot getal maar is nog maar de minimale schatting. ‘Het maximum kan niet worden berekend met de gegevens uit onze studie, maar we denken dat het een heel, heel groot getal is’ aldus Leslie Vosshall, moleculair biologe aan het Howard Hughes medisch instituut.

Nog veel meer geuren
Om drie redenen kunnen we waarschijnlijk nog veel meer geuren onderscheiden. De eerste reden is dat er in het experiment maar 128 verschillende geurstoffen zijn gebruikt om de mengsels in de buisjes uit samen te stellen terwijl er veel meer geurstoffen bestaan, ‘misschien wel miljoenen’.

Ten tweede zijn er in dit onderzoek combinaties gebruikt van maximaal 30 verschillende geurstoffen. In de natuur bestaan geuren uit veel meer ingrediënten, zo bestaat de geur van een roos uit 275 stoffen. Hoeveel geurstoffen er bestaan is niet bekend.
De laatste reden is dat de onderzoekers hun best hebben gedaan alle geurstoffen in de mengsels even sterk te laten ruiken. Zodat je bijvoorbeeld niet alleen citroen of chloor ruikt in een mengsel, dat is in de natuur ook niet het geval. Wanneer je ook in geursterkte varieert, zou je met 128 geurstoffen nog meer combinaties kunnen maken.

Toch niet zo verschikkelijk slecht
Aan de hand van deze experimenten denken de onderzoekrs dat we nog veel meer geurcombinaties van elkaar kunnen onderscheiden dan er met dit onderzoek is aangetoond, het is alleen onmogelijk alles te testen. ‘We hebben uiteindelijk toch niet zo’n verschrikkelijk slecht reukvermogen. Dat is mijn conclusie van het onderzoek, ‘ aldus Vosshall.
 

 Humans can discriminate more than 1 trillion olfactory stimuli, Bushdid et. al., Science 20-03-2014